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Amazon併購Whole Foods意在「大數據」?

2017-07-03
亞馬遜(Amazon)宣佈以130億美元併購美國知名有機超市Whole Foods,可說是一項著眼於巨量資料(big-data)的交易;同時,此舉也突顯出一個問題:數位超市的未來將何去何從?
最近,或許最具策略性的行動就是運用機器學習(machine-learning)客戶端建立個性化服務。這是人們最近針對物聯網(Internet of Things;IoT)提出的許多有趣問題之一。
Amazon在稍早前發佈「不用排隊結帳的未來超市」時,即已展現在這些問題方面的深入思考了。這網路巨擘向來深思熟慮,重視的是如何進一步發展其持續擴展中的業務,而不只是如何以其盈利而已。
據《路透社》(Reuters)報導,由於激進投資者Jana Partners近來不斷對Whole Foods董事會施壓,而使得這項併購交易迅速通過。Jana曾經在2015年試圖要求高通(Qualcomm)分拆其晶片與專利業務。所幸這家行動SoC供應商明智地決定保有這兩個部門,但確實也經歷了一段痛苦的組織重整期。
就某方面來說,Amazon與Whole Foods的結合頗具意義。這兩家公司似乎存在類似的客戶基礎——在社經地位上較上層以及愛好行動、數位產品的消費者。在推動成長的道路上,這家線上零售商也一直致力於擴展其實體店面業務。
我猜測如此規模的交易一開始或許只能讓一家原本就是線上巨擘的控股公司「錦上添花」,但長期來看,可以想像在Amazon的技術人員就會開始尋找讓高檔超市變得更智慧與互連的方法,特別是對於Amazon的資料農場經營。
數位超市的使用案例經常以消費者的便利性來詮釋。例如,智慧冰箱在內容物減少時就會自動訂購家中主人喜愛的食物,並由無人機送達。在這種未來的應用情景中,似乎人類只需要做的唯一一件事就是「吃」,就像動畫電影《瓦力》(Wall-E)中的人物一樣。
但是,供應商的動機更著重於擁有客戶以及提高銷售數字。隨著網路服務的興起,當供應商為了深入掌握購買行為而不斷挖掘我們的每一筆交易時,最後我們似乎也忘了在乎隱私的問題。
如今,我們開玩笑地叫把Whole Foods這家高檔超市稱為‘Whole Paycheck’(「月光超市」?意指這家超市的商品價格之高,足以讓你敗光薪水)。如果Amazon併購Whole Foods的交易順利,我們可能還會想出一個更廣泛適用、更諷刺的暱稱。
隨著Amazon持續擴展其實體零售業務,它正日漸成為另一家大型連鎖超市龍頭Walmart的強大競爭對手。有趣的是,這兩大巨擘都明顯地進軍資料探勘業務。我有一個鄰居剛好就是Walmart Labs的工程師。Walmart Labs是Walmart在幾年前成立的重要業務,辦公室就位在YouTube的對街